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'Redlichia rex': Hallan un nuevo 'rey' de fósiles y probable "terror de criaturas marinas" en el Cámbrico

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Una especie gigante y probablemente caníbal de trilobites habitó aguas de Australia hace 500 millones de años.
'Redlichia rex': Hallan un nuevo 'rey' de fósiles y probable "terror de criaturas marinas" en el Cámbrico

Un equipo de científicos australianos descubrió en la isla Canguro, en el sur del país, fósiles de una desconocida especie gigante del extinto grupo de criaturas marinas llamadas trilobites.

La nueva especie existió hace alrededor de 500 millones de años y es el trilobite cámbrico más grande descubierto en Australia: alcanzaba alrededor de 30 centímetros de longitud, casi el doble del tamaño de otros de estos artrópodos de los mismos tiempos.

Además, los científicos estiman que este antiguo 'monstruo' del mar pudo haber sido caníbal, es decir, alimentarse con otros de su propia especie. Una posible prueba de ello son los 'coprolitos' –excrementos fosilizados– encontrados en el mismo sitio, que contienen restos de trilobites triturados.

Debido a su tamaño "gigante", así como a sus "formidables patas con espinas, utilizadas para triturar alimentos y probablemente a otros trilobites", la nueva especie fue bautizada 'Redlichia rex', por analogía con el Tyrannosaurus rex ('rex' significa 'rey' en latín), según explicó James Holmes, estudiante de doctorado de la Universidad de Adelaida, quien dirigió la investigación.

La "carrera armamentista" evolutiva

El hallazgo, publicado en el Journal of Systematic Palaeontology, podría contribuir a un mayor conocimiento de la 'explosión cámbrica', un periodo de bulliciosa actividad evolutiva, que tuvo como consecuencia una gran diversificación de las especies animales.

Los investigadores explican que uno de los principales impulsores de tal 'explosión' fue probablemente una suerte de "carrera armamentista" evolutiva entre depredadores y presas, en la que cada uno de ellos desarrolló medidas más efectivas de defensa y ataque.

El tamaño y las patas "aplastantes" del Redlichia rex pueden ser "consecuencia de la carrera de armamentos que ocurrió en ese momento", indica Holmes, para concluir que "este trilobite gigante probablemente fue el terror de criaturas más pequeñas en el fondo marino del Cámbrico".