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Reencuentran en África un raro camaleón pigmeo dado por extinto hace años

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Aunque la superficie del bosque donde habitaba se contrajo en 80 % en menos de cuatro décadas, los especialistas encontraron algunos ejemplares del reptil en cada una de los tres parches de selva que registraron.
Reencuentran en África un raro camaleón pigmeo dado por extinto hace años

Los biólogos tienen ahora constancia de que el camaleón pigmeo de Chapman, uno de los representantes más pequeños de este grupo de reptiles y endémico de una pequeña área boscosa en África, no ha desaparecido por completo de la faz del planeta. Una expedición al extremo sur de Malaui registró varios ejemplares de esta especie amenazada, el Rhampholeon chapmanorum.

El estudio que a ese respecto publicó la revista Oryx este martes, estableció que el 80 % del bosque que cubría las colinas de esa región africana, único hábitat natural de estos escamosos animales, ha sido destruido de 1984 para acá. A pesar de ese revés, una cierta población de camaleones pigmeos ha persistido y su especificidad genética no es baja, algo que los autores atribuyen a la fragmentación de las áreas boscosas en pequeños parches, lo que impide el flujo de genes.

El estudio chequeó tres de aquellas parcelas forestales y en todas ellas halló algunos ejemplares de ese reptil, que mide como mucho seis centímetros y, a diferencia de los camaleones más grandes, vive todo el tiempo en el suelo, mezclándose con las hojas secas de los árboles.

La profesora de biología Krystal Tolley, quien dirigió la expedición, destaca en un comentario difundido por la Universidad de Witwatersrand (Sudáfrica) que el primer espécimen fue avistado en una franja entre los árboles y un campo con cultivos. 

"Cuando lo encontramos, se nos puso la piel de gallina y empezamos a dar saltos", confiesa la investigadora. Su equipo pudo determinar que este animal todavía se aferra a la supervivencia, pero sigue sin conocer cuánto tiempo más podrá persistir en esas pequeñas poblaciones. Tolley afirmó que la pérdida del hábitat boscoso "requiere acciones de conservación urgentes" para detener la destrucción de la selva y recuperar la conexión entre las manchas boscosas hoy separadas.

En mayo de 2015 otro experto en esos reptiles, Christopher Anderson, quien esta vez formó parte del equipo de Tolley, supuso que era posible que el camaleón pigmeo de Chapman ya se hubiera extinguido, debido a la reducción de las áreas habitables para ese animal. Aunque sus temores no se confirmaron, en términos de la ciencia el Rhampholeon chapmanorum todavía está en peligro crítico de extinción.

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