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Nuevas mediciones de temperatura confirman que el asteroide Psyche vale más que toda la economía global

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Un estudio confirma que al menos el 30 % de la superficie del cuerpo celeste, de un diámetro de más de 200 kilómetros, se compone de metal.
Nuevas mediciones de temperatura confirman que el asteroide Psyche vale más que toda la economía global

Un examen detenido de las emisiones de longitud de onda milimétrica del asteroide Psyche ha permitido elaborar un primer mapa de temperatura del cuerpo celeste, lo que abre una nueva perspectiva sobre sus propiedades superficiales y confirma lo que ya se pensaba: que vale más que toda la economía global, concluye un artículo publicado este viernes en The Planetary Science Journal.

Psyche orbita alrededor del Sol en el cinturón de asteroides, un disco circunestelar del Sistema Solar que se encuentra entre las órbitas de la Marte y Júpiter y que contiene más de un millón de cuerpos rocosos con tamaños que van desde los 10 metros hasta los 946 kilómetros de diámetro.

¿Qué se sabe?

Psyche tiene un diámetro de más de 200 kilómetros, lo que lo convierte en el más grande de los asteroides de tipo M, que se cree que son ricos en metales, por lo que, podría tratarse de fragmentos de los núcleos de protoplanetas que se desintegraron cuando el Sistema Solar se formó.

El presente estudio confirma que la inercia térmica del Psyche es alta en comparación con la de un asteroide típico, lo que indica que posee una superficie inusualmente densa o conductora. De hecho, los autores aseguran haber descubierto que su emisión térmica —la cantidad de calor que irradia— es de solo un 60 % de lo que se esperaría de una superficie típica con esa inercia térmica.

Esto significa que al menos el 30 % de la superficie del Psyche se compone de metal. Además, los investigadores descubrieron que la luz emitida por el asteroide se dispersó, lo que sugiere que las rocas en la superficie están salpicadas de granos metálicos.

Su formación, "un enigma"

"Sabemos desde hace muchos años que los objetos de esta clase no son, de hecho, de metal sólido, pero lo que son y cómo se formaron sigue siendo un enigma", asegura Katherine de Kleer, profesora adjunta del Planetario de Ciencia y Astronomía del Instituto de Tecnología de California y coautora del estudio.

Ahora el equipo investigador busca aplicar a otros objetos grandes del cinturón de asteroides las técnicas descritas en su artículo, que proporcionan una nueva perspectiva sobre las composiciones de la superficie de estos cuerpos celestes. 

Se calcula que el valor de todos los metales que componen el Psyche supera el valor de la economía global. La científica estadounidense Lindy Elkins-Tanton, una de las investigadoras principales de la misión Psyche de la NASA, calculó que tan solo el hierro valdría unos 10.000 cuatrillones de dólares en la Tierra. A modo de comparación, en 2019 la economía mundial se valoró en alrededor de 142 billones de dólares, según Forbes.

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