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La señal 'alienígena' más distante hasta la fecha es detectada en el espacio profundo

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Las ráfagas rápidas de radio pueden utilizarse para medir la materia "faltante" entre las galaxias, proporcionando una nueva forma de estimar la masa del universo.
La señal 'alienígena' más distante hasta la fecha es detectada en el espacio profundo

Un equipo internacional de astrónomos detectó la ráfaga rápida de radio (FRB, por sus siglas en inglés) más distante jamás monitorizada. Su origen fue localizado en una galaxia tan remota que su luz tardó 8.000 millones de años en llegar hasta nosotros. Esta distante explosión de ondas de radio cósmicas, que duró menos de un milisegundo, resultó ser de las más enérgicas jamás observadas, pues liberó el equivalente a la emisión total del Sol durante 30 años.

La más distante hasta la fecha

El descubrimiento de la explosión, denominada 'FRB 20220610A', fue realizado a mediados del 2022 por las antenas del radiotelescopio ASKAP en Australia y fue ubicada un 50% más distante que el evento anterior que ostentaba dicho récord. El hallazgo fue confirmado por el Very Large Telescope (VLT) del observatorio austral europeo en Chile.

La galaxia de origen "era más antigua y estaba más alejada que cualquier otra fuente FRB encontrada hasta la fecha y probablemente dentro de un pequeño grupo de galaxias en fusión", señala el autor principal del estudio, Stuart Ryder, astrónomo de la Universidad Macquarie (Australia). Los resultados de este estudio fueron publicados este jueves en la revista Science.

Estimar la masa del universo

"Si contamos la cantidad de materia normal en el universo encontramos que falta más de la mitad de lo que debería haber allí hoy", explica Ryan Shannon, profesor de la Universidad Tecnológica de Swinburne (Australia), quien también codirigió el estudio. "Creemos que la materia que falta se esconde en el espacio entre galaxias, pero puede que sea tan caliente y difusa que sea imposible verla usando técnicas normales", agrega.

Sin embargo, debido a que las ráfagas rápidas de radio detectan este material ionizado, incluso en un espacio que está casi perfectamente vacío, "pueden 'ver' todos los electrones, y eso nos permite medir cuánta materia hay entre las galaxias", explica Shannon.

El reconocido astrónomo australiano Jean-Pierre ('JP') Macquart demostró que para medir con precisión la materia faltante en el universo es necesario encontrar FRB distantes. "JP demostró que cuanto más lejos está una ráfaga de radio rápida, más gas difuso es revelado entre las galaxias. Esto ahora se conoce como 'relación de Macquart'", puntualiza Ryder. Sin embargo, algunas FRB recientes parecieron romper esta relación. "Nuestras mediciones confirman que la relación Macquart se extiende más allá de la mitad del universo conocido", ratifica Ryder.

¿Qué las origina?

Hoy en día "todavía no sabemos qué causa estas explosiones masivas de energía", plantea Shannon. Algunos astrónomos consideran que podrían ser señales alienígenas, enviadas en un intento de establecer contacto con la Tierra. Algunos estudios argumentan que pueden ser causadas por magnetares, estrellas muertas súper densas con campos magnéticos increíblemente fuertes que emiten pulsos de ondas de radio mientras giran a una enorme velocidad.

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