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Encuentran en el Pacífico enormes colonias de megabacterias

Publicado: 20 abr 2010 19:11 GMT

Un grupo internacional de científicos encontró la más antigua forma de vida en la Tierra, misma que se consideraba completamente extinta. "Alfombras gigantescas" de bacterias se hallan a grandes profundidades en el Océano Pacífico, al oeste de la costa de América Latina, y son del tamaño de Urug

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Un grupo internacional de científicos encontró la más antigua forma de vida en la Tierra,  misma que se consideraba completamente extinta. "Alfombras gigantescas" de bacterias se hallan a grandes profundidades en el Océano Pacífico, al oeste de la costa de América Latina, y son del tamaño de Uruguay.

Según indicó uno de los dirigentes del proyecto, Víctor Ariel Gallardo, profesor del Departamento de Oceanografía en la Universidad de Concepción (Chile), este manto de microrganismos puede jugar un papel clave en las reservas pesqueras de las aguas de Chile y Perú. “Alrededor del 50% de la pesca mundial procede de reservas localizadas en aguas de la costa oeste de América del Sur, donde se encuentran los más grandes mantos bacterianos”, explicó.

Las investigaciones revelaron que estas bacterias fueron descubiertas en los años 60, en las frías aguas chilenas, pero nunca fueron estudiadas. En realidad son seres vivos de tamaño gigantesco. Las megabacterias miden cada una entre dos y siete centímetros y forman grandes “alfombras” en profundidades donde escasea el oxígeno. A esas profundidades, donde prácticamente ninguna criatura podría sobrevivir pues casi no llega la luz solar, se desarrollan estos organismos que sobreviven por el sulfuro de hidrógeno producido por la descomposición de la materia orgánica. Cuando esa capa se junta con la plataforma continental, estos forman enormes mantos de filamentos multicelulares.  

Los investigadores especulan que estos mantos microbianos podrían extenderse desde el sur de Chile hasta Colombia y estar presentes también en las capas marinas con poco oxígeno de todo mundo.

Según Víctor Gallardo se trata de organismos que existían en la Tierra hace unos tres millones de años y se conservaron perfectamente hasta hoy en día. A su vez, el profesor canadiense Ron O’Dor explicó que tienen “el  ADN más antiguo de todos los conocidos”.

Los científicos afirman que entre el 50% y el 90% de la biomasa de los océanos está compuesta por microbios marinos, que funcionan como “fábricas de reciclaje” de dióxido de carbono, nitrógeno, azufre, hierro, manganeso y otros componentes. Así, son responsables de regular la composición de la atmósfera terrestre, influyen en el clima, reciclan nutrientes y eliminan contaminantes.

La expedición que encontró las capas subacuáticas de megabacterias es parte del proyecto “Censo de la vida marina”, una red global de unos 2.000 investigadores de más de 80 países que buscan evaluar y explicar la diversidad, distribución y abundancia de la vida marina -pasada, presente y futura- de los océanos del mundo.

Hasta diciembre de 2009, los científicos del Censo de la Vida Marina registraron 17.650 especies que viven a más de 200 metros de profundidad y otras 5.722 que habitan a más de un kilómetro de profundidad, donde casi no llega la luz del sol. El informe final del Censo se entregará el 4 de octubre próximo en Londres,  luego de 10 años de investigaciones.
 

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