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Las bacterias marinas podrían 'limpiar' el golfo de México

Publicado: 25 ago 2010 21:05 GMT

Un grupo de científicos han descubierto que la columna de petróleo en las aguas del Golfo de México, surgida como consecuencia de la catástrofe en la plataforma petrolera Deepwater Horizon, está siendo degradada activamente por las bacterias y puede ser totalmente digerida en un futuro próximo. A

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Un grupo de científicos han descubierto que la columna de petróleo en las aguas del Golfo de México, surgida como consecuencia de la catástrofe en la plataforma petrolera Deepwater Horizon, está siendo degradada activamente por las bacterias y puede ser totalmente digerida en un futuro próximo. Así informa un artículo publicado en la revista Science.

El grupo de investigadores encabezado por Terry Hazen del Laboratorio Nacional Lawrence de Berkeley, realizó un análisis microbiológico del agua de la columna, que, según un informe científico publicado en la misma revista la semana pasada, se está desplazando a una profundidad de 1.100 metros al suroeste del lugar de la catástrofe.

Al comparar las pruebas del agua de esta columna con las pruebas del agua limpia de otros lugares del golfo, los investigadores descubrieron que la concentración de bacterias en ellas es el doble de elevada. Además, de acuerdo con el análisis de ADN de los microorganismos en el agua contaminada, es evidente una alta concentración de bacterias que se alimentan de hidrocarburos.

Según los cálculos de los autores del artículo, gracias al activo consumo de los componentes de la columna de petróleo por parte de los microorganismos, la concentración de los hidrocarburos en las aguas del golfo de México puede disminuir a la mitad en una semana.

Las bacterias que digieren los componentes del crudo son habitantes naturales del golfo de México. Anualmente consumen más de 150 toneladas de este yacimiento mineral que se filtra en las aguas del golfo a través de emanaciones naturales. Asimismo los investigadores esperan que estos microorganismos, atraídos por una fuente adicional de alimentos, ayuden a combatir las consecuencias de la catástrofe ecológica.

Al mismo tiempo, los expertos cuya opinión aparece citada por la publicación de Internet Science NOW encuentran no obstante motivos para el pesimismo. Por ejemplo, Ronald Atlas de la Universidad de Louisville, EE. UU., afirma que los científicos todavía no conocen la escala y la velocidad real de la degradación del crudo en la columna.

A medida que las bacterias digieran componentes ligeros y por eso fáciles de degradar, tendrán que empezar con las fracciones más pesadas, y la velocidad de su degradación dependerá considerablemente de lo extensa que sea la columna en este momento. Si se expande por una gran masa de agua, los microorganismos lo consumirán fácilmente, pero si es una corriente concentrada, la velocidad de su degradación puede ser mucho menor. 

Otro problema puede ser la escacez del oxígeno disuelto en el agua. Como la mayoría de los seres vivos en la Tierra, las bacterias que digieren los hidrocarburos los descomponen por medio del oxígeno, liberando CO2. Si el oxígeno se agota en el proceso de la digestión, esto no solamente disminuirá la velocidad de la degradación, sino que amenazará a otros habitantes marinos, en particular a los peces.  

Sin embargo, según otro estudio publicado la semana apsada, esto no se produce todavía y no se producirá si el proceso de biodegradación del crudo no viene acompañado por otros procesos biológicos.

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