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La atmósfera de un satélite de Saturno, rica en oxígeno

Publicado: 28 nov 2010 14:00 GMT

Según recientes investigaciones publicadas en space.com, uno de los satélites de Saturno, Rea, tiene una atmósfera rica en oxígeno. Es la primera vez que se encuentran condiciones así en este área del Sistema Solar.

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Según recientes investigaciones publicadas en space.com, uno de los satélites de Saturno, Rea, tiene una atmósfera rica en oxígeno. Es la primera vez que se encuentran condiciones así en este área del Sistema Solar.

Estos datos aumentan significativamente la posibilidad de que muchos otros cuerpos grandes y cubiertos de hielo en el Universo también dispongan de una fina capa de aire con reservas masivas de oxígeno, un gas que a su vez puede llevar a existencias químicas más complejas.

“Lo hemos visto en Júpiter, ahora lo comprobamos en un satélite de Saturno”, comenta un autor de la investigación, Ben Teolis. “El hecho de que estas condiciones sean difundidas ampliamente es muy impresionante”.

Una atmósfera parecida existe en dos satélites del planeta más grande del Sistema Solar, Europa y Ganímedes. Allí se explican por la división del hielo superficial en oxígeno e hidrógeno, debido al bombardeo de las partículas cargadas que vienen del planeta. Los científicos creen que procesos parecidos podrían ejercerse en el caso de Rea.

Los datos fueron obtenidos por la nave espacial Cassini, que tomó muestras de la atmósfera de Rea al volar sólo a una distancia de 97 kilómetros de su superficie. Ésta no era la primera vez que se recogían muestras en la zona, pero en los dos vuelos previos de Cassini -cuando pasó a 502 kilómetros, en 2005, y a unos 6.000, en 2007-, no lograron registrar allí el gas esencial para la vida.

Ahora, los investigadores comentan que la capa de aire en Rea es unas 100 veces menos gruesa que en Europa y Ganímede, y quizás por eso no había sido vista antes. Comparando, la atmósfera de la Tierra es cinco billones de veces más densa que la de Rea, pero el nuevo descubrimiento se valora por una razón diferente: “ahora las estructuras se parecen a un patrón”, afirma Teolis.

Y si esto es verdad, y el oxígeno es tan común en el Universo, aparecen muchas posibilidades adicionales. Este gas es muy reactivo, y lleva a una química más compleja allí donde está. Y si esta química alcanza al agua líquida, que está bajo la superficie de muchos objetos en el Universo… “Si este mecanismo es tan difundido como se ve ahora, eso definitivamente plantea algunas cuestiones muy interesantes”, concluye el investigador.

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