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Astrónomos amplian la zona ´habitable´ de la Galaxia

Publicado: 12 jul 2011 16:14 GMT

Científicos canadienses y estadounidenses compusieron un mapa de las zonas de vida de nuestra galaxia. El 'mapa' muestra las zonas donde planetas aptos para la existencia de organismos vivos pueden encontrarse con una gran probabilidad. Según los astrónomos, cerca del 1,2% de las estrellas de la

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Científicos canadienses y estadounidenses compusieron un mapa de las zonas de vida de nuestra galaxia. El 'mapa' muestra las zonas donde planetas aptos para la existencia de organismos vivos pueden encontrarse con una gran probabilidad. Según los astrónomos, cerca del 1,2% de las estrellas de la Vía Láctea pueden tener planetas de este tipo.

La ciencia moderna considera que la condición principal para la aparición de la vida es la existencia de agua, necesaria para el metabolismo. El agua puede estar en estado líquido en un diapasón de temperaturas muy estrecho, por eso se cree que la vida puede existir en un margen muy limitado de distancias entre planetas y sus estrellas.

Dados otros factores como, por ejemplo, los estallidos de las supernovas, que eliminan la vida en los sistemas planetarios de su alrededor, o las influencias de estrellas cercanas que pueden desviar los planetas de la zona habitable, se cree que la zona de la Vía Láctea donde las condiciones son relativamente aptas para la vida tiene la forma de una rosquilla (forma geométrica denominada 'toro') de unos 20.000–30.000 años luz de diámetro alrededor del centro de la Galaxia.

En su artículo, aceptado para la publicación en la revista Astrobiology, los astrónomos canadienses y estadounidenses dirigidos por Michael Gowanlock, de la Universidad de Hawaii, explicaron que la zona de la vida en el espacio puede tener en realidad una estructura más compleja.

Los astrónomos tuvieron en cuenta los últimos datos sobre los exoplanetas que indican que los planetas con más probabilidad de albergar vida se forman alrededor de las estrellas de alta metalicidad, es decir, que tienen más elementos más pesados que el helio y el hidrógeno, habituales en las estrellas. Y estos elementos abundan en las zonas del universo donde hay muchas supernovas. Sin embargo, los estallidos de las supernovas, al contrario, ‘esterilizan’ el espacio.

Considerando el balance de todos los factores, los científicos dedujeron que la zona habitable en la Galaxia puede ser mucho más amplia que la considerada por el modelo anterior. Los planetas habitables podrían encontrarse en la zona donde abundan las supernovas, es decir, cerca del centro de la Galaxia (aunque muchos fueran devastados por las supernovas, todavía quedarían otros que podrían desarrollar vida compleja), o en las zonas precisamente más alejadas del centro. En general, la mayoria de estos planetas se encontrarían en la zona interior de la Galaxia, dentro de su plano medio, así como más arriba y más abajo.

Según los autores del estudio, cerca del 1,2% de todas las estrellas en cada momento de la historia de la Galaxia pueden tener planetas aptos para la vida. En general, en unos 4.000 millones de sistemas planetarios en la Vía Láctea, que en total alberga de 200.000 a 400.000 millones de estrellas, según distintas estimaciones, existen o existieron planetas con condiciones aptas para la vida. Sin embargo, el 75% de los planetas en estos sistemas puede encontrarse en acoplamiento de marea, siempre apuntando con una cara a su astro. Como resultado, en una de las caras siempre habría temperaturas extremadamente altas, y en otra haría demasiado frío.

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