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Entendiendo el coronavirus: ¿qué es? ¿es tan letal? ¿qué factores influyen?

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Varios meses después de darse a conocer, el covid-19 sigue siendo un enigma. Pero también lo son las medidas paliativas con las que tenemos que modificar nuestra forma de vida, y es que somos bombardeados a diario con información que no siempre entendemos: el confinamiento, el distanciamiento social, la inmunidad de rebaño o las vacunas son todos términos que causan controversia y que en este 'Cartas sobre la Mesa', junto a un panel de expertos científicos, buscamos darles respuesta.

Existen muchas opiniones sobre el covid-19 en el campo científico que han generado controversias sobre las propiedades del virus y su gravedad. Mientras la Organización Mundial de la Salud (OMS) publica que el 80 % de los contagiados se recupera sin tratamientos hospitalarios, la gente se pregunta si ha sido necesaria la cuarentena global y si las consecuencias del confinamiento van a ser peores que el propio coronavirus.

Para analizar la situación, participan en esta tertulia Ana Fernández-Sesma, viróloga y profesora de microbiología en la Escuela de Medicina Icahn en el Hospital Monte Sinaí de Nueva York, Frederique Jacquerioz, médica en Salud Tropical y Salud Pública y miembro del equipo suizo de atención al covid-19, y Valerie Paz-Soldan, experta en enfermedades infecciosas y profesora en la Escuela de Salud Pública y Medicina Tropical en la Universidad Tulane de EE.UU.

La charla comienza con una pregunta básica: ¿Qué es el coronavirus? Fernández-Sesma explica que se han tenido muchos contactos con virus parecidos e incluso con otros coronavirus. Lo que se sabe del covid-19, dice, es que ha surgido de una zoonosis, que es un contacto entre animales y humanos. "Ha podido dar el salto entre animales y humanos, se ha adaptado hasta poder infectar el sistema respiratorio y ha empezado a circular muy rápidamente y se está extendiendo por todo el mundo", comenta.

La viróloga piensa que el virus viene del contacto animal. "Yo diría que sí. No puedo decir que sea imposible crear un virus en un laboratorio, pero este tipo de contactos entre humanos y animales está pasando constantemente (...) solo se necesita un virus que pueda infectar a un humano para que prenda y se pueda transmitir fácilmente, pero no es un combinación muy común", añade.

Jacquerioz concuerda con Fernández-Sesma sobre este punto. Sin embargo, destaca que la cuestión ahora es que el virus es nuevo para la raza humana. "Es un virus superinfeccioso y se transmite a toda la gente. Ese es el problema ahora", subraya. 

Paz-Soldan, por su parte, recalca que todo se está aprendiendo ahora, a pesar de que se piden respuestas rápidas sobre el número de asintomáticos, sintomáticos, la prevalencia del virus y la manera en la que manifiesta clínicamente en el ser humano.

¿Es realmente este virus tan letal?

"Yo creo que no es que sea mucho más letal que otros virus, tampoco quiero quitarle la letalidad que ha tenido, que ha sido impresionante, pero es porque es un virus que se ha transmitido muy fácilmente. En cuanto aumenta el número de infectados, aumenta el número de fallecidos. Si se miran los número reales, sí, es letal, obviamente, pero no en cuanto al número de infectados. Podría haber sido más letal y no lo ha sido", dice Fernández-Sesma.

Por su parte, Paz-Soldan opina que hay dos factores que se tienen que tener en cuenta. La primera es que no existe la llamada "inmunidad de rebaño" y la segunda es la importancia de las condiciones demográficas, la cantidad de personas de cierta edad, la calidad de vida y el sistema de salud.

La experta pone a Perú como ejemplo. "En el Perú no se ha invertido en el sistema de salud desde hace muchas décadas, por lo tanto, a pesar de unas medidas muy drásticas no se ha podido controlar el número de personas yendo a los servicios de salud. La letalidad ha sido alta, porque hay gente que está dándole vueltas al hospital, pero no puede ser atendido. No puede conseguir oxígeno, porque no hay", afirma.