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Identifican qué animales habitan en un zoológico tomando únicamente muestras de ADN del aire

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"La naturaleza no invasiva de este enfoque lo hace particularmente valioso para observar especies vulnerables o en peligro de extinción", sostienen los investigadores.
Identifican qué animales habitan en un zoológico tomando únicamente muestras de ADN del aire

El análisis del material génico presente en el aire en dos zoológicos europeos ha permitido a los científicos identificar decenas de especies de animales que habitan en ambos recintos, siendo un novedoso enfoque no invasivo para monitorear a las especies.

La técnica de toma de "ADN ambiental" ya había sido probada previamente con muestras de agua para monitorear a organismos acuáticos. Esta vez, biólogos de la Universidad de Copenhague (Dinamarca) y la Queen Mary University de Londres (Reino Unido) se dedicaron a desarrollar una técnica para succionar estas moléculas portadoras de genes del ambiente aéreo cercano a las jaulas de animales en zoológicos.

El experimento, descrito en la revista Current Biology a comienzos de este enero, demostró que el ADN suspendido en el aire podría usarse para rastrear animales salvajes, siendo su recolecta y secuenciación una "poderosa herramienta para la ecología terrestre". Ante todo, hace innecesario buscar evidencias físicas de los animales que habitan determinado territorio —como escamas, pelaje o heces— y tampoco se requiere avistarlos para confirmar su presencia.

Para recolectar el material génico los investigadores usaron un aparato que aspiraba aire del interior del zoológico y sus alrededores. Precisamente de ese filtro fueron extraídas las múltiples copias del 'ADN ambiental' por medio de la reacción en cadena de la polimerasa (PCR), la misma tecnología utilizada en muchas pruebas de covid-19.

Así se pudo identificar 25 especies en Londres y 49 especies en Copenhague, pero no todos eran los animales expuestos al público en el recinto. Parte de las moléculas secuenciadas provenían de ardillas, erizos, murciélagos y patos que no pertenecían al zoológico; algunos eran nativos del área o migratorios. Además, el viento llevó al aparato algunos "elementos alimenticios", como el ADN proveniente de la carne porcina, vacuna y de pollo, consumida por los habitantes de ambos zoológicos.

El equipo británico de científicos identificó entre los genes secuenciados a ocho especies de animales que no pertenecían al zoológico, mientras que en Dinamarca hubo seis.

"La naturaleza no invasiva de este enfoque lo hace particularmente valioso para observar especies vulnerables o en peligro de extinción, así como aquellas en entornos de difícil acceso, como cuevas y madrigueras. No tienen que ser visibles para que sepamos que están en el área si podemos recoger rastros de su ADN literalmente de la nada", comentó la autora principal del estudio, Elizabeth Clare, quien dirigió al equipo británico de investigadores.

También en su opinión, esta forma de muestreo aéreo "podría revolucionar el biomonitoreo terrestre" y ayudar a "detectar la invasión de especies no nativas". No obstante, los científicos tuvieron que emplear varias horas para hacerse con las cantidades suficientes de ADN en las muestras.

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