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Descubren el enigma de las metástasis

Publicado: 3 dic 2012 15:58 GMT | Última actualización: 3 dic 2012 18:04 GMT

Científicos de la Universidad californiana de San Diego demostraron la hipótesis del proceso de formación de metástasis, factor principal de la mortalidad oncológica.

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En el 90% de los casos los enfermos de cáncer mueren debido a la propagación incontrolada del tumor original, un proceso en el que el cáncer se disemina por todo el cuerpo hasta que el organismo deja de resistir.

Hace diez años el oncólogo francés Jean Paul Thiery promovió la hipótesis de que las células tumorales producen focos cancerosos a distancia del tumor original (metástasis), utilizando un complejo proceso de cambio en las células epiteliales del fenotipo epitelial a mesenquimal característica del desarrollo embrionario. El proceso fue denominado 'transición epitelial-mesenquimal' (EMT, por sus siglas en inglés).

El EMT es característico de los embriones en desarrollo, cuyas células se transforman desde las estacionarias epiteliales a más 'móviles' mesenquimales, que viajan a lugares remotos del organismo en desarrollo para crear nuevos tipos de tejidos y órganos. El doctor Thierry sugirió que algunas células cancerosas son también capaces de 'encender' el EMT, con el fin de desprenderse del tumor original, entrar en el torrente sanguíneo y dar inicio a un nuevo tumor. A su llegada, la célula cancerígena 'desconecta' el programa EMT y desarrolla un nuevo tumor metastásico.

La hipótesis fue presentada en 2002 pero en diez años no se tenía ninguna evidencia. Como resultado, toda la gloria corresponderá a los científicos de California que realizaron una demostración del EMT reversible durante el proceso de metástasis, hecho que confirma la veracidad del razonamiento de Thierry. Los detalles del estudio se han publicado en la revista Cancer Cell.

Según los californianos, la reversibilidad del EMT es un factor importante en el proceso de metástasis. Por lo tanto, la capacidad de las células para revertir o 'desconectar' el ya lanzado proceso EMT probablemente 'despierta' a las células tumorales en estado inactivo que circulan en la sangre. Esto explica completamente el fenómeno de la aparición de tumores que resurgen años después de ser extirpado el tumor primario.

Si se confirman los resultados obtenidos (de momento han sido obtenidos en ratones y en un tipo de cáncer, el carcinoma) y luego se comprueba que serán aplicables a otros tipos de tumores malignos, será una verdadera revolución y el doctor Thierry podría aspirar al Premio Nobel.

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