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Más planetas, subpartículas y fármacos: el árbol de la ciencia extendió sus ramas en 2011

Publicado: 24 dic 2011 13:11 GMT

En 2011 la ciencia dio pasos significativos para resolver algunas de las cuestiones que fascinan a la humanidad desde hace siglos, y verificó fenómenos que hasta hace poco se consideraban improbables. Si los astrónomos 'capturaron' una galaxia invisible de materia oscura y encontraron numerosos p

Más planetas, subpartículas y fármacos: el árbol de la ciencia extendió sus ramas en 2011
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En 2011 la ciencia dio pasos significativos para resolver algunas de las cuestiones que fascinan a la humanidad desde hace siglos, y verificó fenómenos que hasta hace poco se consideraban improbables. Si los astrónomos 'capturaron' una galaxia invisible de materia oscura y encontraron numerosos planetas potencialmente habitables, los físicos dijeron haber registrado casos de la superación de la velocidad de luz, mientras que los biólogos crearon organismos inmunes al envejecimiento y los médicos entreabrieron vías para combatir males incurables.

Este año ha sido muy fértil en hallazgos astronómicos. Varias publicaciones destacaron descubrimientos insólitos como el de un planeta que se asemeja a un gigantesco diamante, el hallazgo de nubes del gas primario formadas poco después del Big Bang o la obtención de pruebas para entender la composición de los cuerpos celestes del sistema solar.

En medicina también se han registrado avances significativos, como el primer trasplante de tráquea totalmente artificial, la preparación de fármacos muy efectivos en tratamiento de la malaria, las enfermedades virales y la cirrosis, o que incluso previenen el contagio de VIH. A su vez, los genetistas aportaron valiosa información sobre el pasado de la especie humana, aportando pruebas sobre la conexión genética de nuestros ancestros con otras especies de homínidos.

En el ámbito de la física se logró capturar cierta cantidad de antipartículas y se hallaron indicios de la existencia de la partícula elemental llamada bosón de Higgs, así como de partículas que pueden desplazarse más rápido que la luz, descubrimientos todos ellos que deben ser sometidos a una comprobación experimental. Conozca algunos de los hallazgos más importantes de 2011.
 

Galaxia invisible de materia oscura

Astrónomos de la Universidad de California, en Berkeley (EE. UU), informaron de la posible existencia de una galaxia que probablemente se encuentra cerca de nuestra Vía Láctea. La invisible 'Galaxia X', cuya masa sería la centésima parte de la Vía Láctea, es muy difícil de observar porque la materia oscura puede ser detectada sólamente por el campo gravitatorio que genera. Los investigadores afirman que hallazgos semejantes podrían ayudar a resolver el problema de la ausencia de cierta parte de la materia del Universo.

Una 'gemela' de la Tierra

El satélite Kepler de la NASA localizó a 600 años luz de la Tierra un planeta con condiciones térmicas muy propicias para albergar agua líquida. El planeta Kepler-22b, del sistema planetario Kepler22, tiene una temperatura promedio de unos 22 grados centígrados, es 2,4 veces más grande que la Tierra y tarda 290 días en completar una órbita alrededor de su sol, cuya luminosidad es un 25% menor que la del Sol. Los científicos de la NASA consideran a Kepler-22b como el primer objeto cósmico 'equivalente' a la Tierra y uno de los más idóneos de todos los encontrados hasta ahora para albergar vida.

Freno para el envejecimiento

Científicos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (EE. UU.) , descubrieron un gen que permite rejuvenecer las células y aumentar su longevidad en dos veces. Los biólogos estudiaron el proceso de reproducción de las células de la levadura, en el que el 'contador' celular 'se pone a cero' bajo la influencia de determinado gen. Aunque todavía no se entienden los pormenores de su funcionamiento, el hallazgo podría abrir un nuevo camino hacia el rejuvenecimiento de los organismos, incluido el del ser humano.

La vida inorgánica

Mientras la sociedad científica mundial discutía la creación de una célula viva sintética, elaborada en 2010 por el científico estadounidense Graig Venter, investigadores británicos de la Universidad de Glasgow desarrollaron células con características biológicas, pero a partir de moléculas de metal. De esta manera pretenden demostrar que los compuestos inorgánicos pueden reproducirse y evolucionar de la misma manera que la vida orgánica, lo que permite entender mejor cómo apareció la vida en la Tierra, y refuerza las teorías sobre la existencia de otras formas de vida en el universo.

El hígado 'autocurable'

Especialistas rusos inventaron un antídoto contra un mal incurable: la cirrosis hepática, un proceso irreversible en el que las células del hígado empiezan a producir fibras de colágeno. Los científicos del Instituto de Farmacología de la Academia de Ciencias Médicas de Rusia desarrollaron un preparado cuya acción se basa en la función de las células estaminales, que pueden 'convertirse' en células de otros tejidos. Los investigadores lograron estimular de forma efectiva las células estaminales existentes en el hígado y en la médula ósea con el nuevo preparado para que se desarrollen en el órgano dañado generando tejido sano.

Antibiótico para virus

Si para la lucha contra las infecciones bacterianas disponemos de un amplio abanico de fármacos antibióticos, los virus resultan inmunes a esta clase de preparados. En este año un grupo de científicos de la Universidad Tecnológica de Massachusets creó un antiviral universal que puede reconocer las células infectadas por el virus y desencadenar su 'suicidio'. El preparado elimina exitosamente 15 tipos de virus, como el dengue, el N1H1 y de la poliomielitis.

Paso de gigante en la prevención del sida

Este año se produjo un gran avance en el ámbito de la prevención de sida. Diferentes estudios de parejas heterosexuales realizados en nueve países de África, América y Asia revelaron que la aplicación de preparados antirretrovirales previene el contagio de VIH de una persona a otra hasta en un 96%. Sin embargo, científicos indican que su descubrimiento no significa el fin de la epidemia de sida en el mundo, ya que deben resolverse los problemas del tratamiento de las personas ya infectadas.

Tenemos genes de los neandertales

Paleogenetistas que compararon el genoma del hombre moderno con el de sus ancestros remotos, concluyeron que, debido el entrecruzamiento entre los neandertales y los hombres modernos, nuestro genoma es el resultado de una mezcla de los genomas de todas las ramas del árbol genealógico de la humanidad, incluido el de una especie todavía enigmática descubierta poco antes en la cueva Denísova en Siberia.

La velocidad de luz se queda corta

La velocidad de la luz (cerca de 300.000 kilómetros por segundo) está considerada la máxima posible, según numerosos cálculos y experimentos. Sin embargo, un grupo de científicos franceses e italianos informó que en el marco del experimento OPERA en el laboratorio de Gran Sasso (Italia), realizado en colaboración con el Centro Europeo de Investigaciones Nucleares (CERN), en Suiza, se registraron unos neutrinos que superaron ligeramente la velocidad de la luz: las partículas llegaron al detector unos 60 nanosegundos antes de lo previsto. Los primeros datos se consideraron durante un tiempo un error de cálculo, pero en total fueron registrados más de 16.000 'errores' de este tipo.

Huellas del bosón de Higgs

Investigadores del Gran Colisionador de Hadrones (LCH, según sus siglas en inglés), analizaron los datos obtenidos en sus experimentos a lo largo de 2011 y afirmaron haber encontrado indicios de la existencia del bosón de Higgs, partícula elemental hipotética que explicaría el origen de la masa de otras partículas. Los físicos lograron no sólo acercarse a medir la probable masa del bosón de Higgs, sino incluso a encontrar algunas huellas de la esquiva partícula. Se espera que en el año 2012, con el aumento de la intensidad de las colisiones, se pueda encontrar el bosón o demostrar que no existe.

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