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Descubren que las galaxias mueren por estrangulamiento

Publicado: 17 may 2015 11:11 GMT

Científicos de la Universidad de Cambridge y el Real Observatorio de Edimburgo, en el Reino Unido, han descubierto que la causa principal de la muerte de las galaxias es el estrangulamiento. Esta sucede cuando a las galaxias se les agotan las materias primas necesarias para la formación de nuevas estrellas.

Galaxia Andromeda
Galaxia Andromeda REUTERS/NASA/JPL-Caltech/NHSC/HandoutReuters
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Las galaxias 'vivas', entre las que se encuentra nuestra Vía Láctea, son ricas en gas frío, en su mayoría hidrógeno, necesario para la formación de nuevas estrellas. Las demás, las que no disponen de suficiente cantidad de este gas para dar a luz a nuevas estrellas, son galaxias muertas, comunica un estudio publicado en la revista 'Nature'.

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Según la hipótesis principal de la muerte galáctica, cuando el suministro de gas frío se interrumpe, la galaxia sufre un lento proceso de estrangulamiento que finaliza con su muerte. Sin embargo, incluso durante este período las estrellas pueden continuar formándose mientras el gas frío no se acabe. 

Para demostrarlo los científicos analizaron datos del telescopio Sloan Digital Sky Survey para estudiar los niveles de metales en más de 26.000 galaxias de tamaño medio.

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"Los metales son un potente marcador de la historia de la formación de las estrellas. Cuantas más estrellas nacen en una galaxia más contenido de metal se puede detectar", precisó Yingjie Peng, profesor del Laboratorio Cavendish y del Instituto Kavli de Cosmología de la Universidad de Cambridge y autor principal del estudio.

Roberto Maiolino, profesor y uno de los autores del estudio, reveló que han determinado que el contenido de metales en una galaxia muerta es "significativamente mayor" que en una viva con una masa similar.

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"Esta es la primera evidencia concluyente de que las galaxias son estranguladas hasta la muerte", indicó Peng.

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